巴黎(法新社)——以色列研究人员本周一表示,早期哺乳动物原本为夜行动物,在日行动物恐龙灭绝后才开始在日间活动。

这就解释了为何如今在日间活跃或“昼行”的哺乳动物相对较少,也解释了为何大多数哺乳动物的眼睛和耳朵更适合夜间活动。

“如今的大多数哺乳动物都是夜行动物,能适应黑暗的环境并生存下来。”该研究作者之一、特拉维夫大学学者罗伊·马奥尔(Roi Maor)在接受法新社采访时表示。

猴子示意图。(图片来源:oandresilva, Flickr)

“日行哺乳动物中只有猴子和猿类(包括人类)的眼睛进化成了与鸟类和爬行类等日行动物眼睛相似的结构。其他日行哺乳动物并没有进化出适应性如此之强的眼睛。”

此前普遍被大众接受的理论为,包括人类在内的哺乳动物因数千万年来逃避恐龙追赶而在进化中出现夜行“瓶颈”。马奥尔及其团队的研究则提供了新证据。

哺乳动物长期躲藏在黑暗中,以避免与恐龙争夺食物和领地,或避免被恐龙吞食。因此,现今哺乳动物的日间视力并不及鱼类、爬行类和鸟类。

恐龙骨骼示意图。(图片来源:‘Light the dinosaur’/Ruben/CC BY 2.0)

除灵长类动物以外的哺乳动物缺少视网膜“中央凹”,其内部遍布可感光的视锥细胞。许多鱼类、爬行类和鸟类等拥有中央凹的动物均可以在高亮度条件下分辨颜色。

相反,哺乳动物体内含有更多可在黑暗环境下捕捉微弱光亮的杆体细胞,该细胞对颜色的分辨能力相对较低。

松鼠、树鼩、羚羊和食肉动物等现代哺乳动物在白天大部分时间都很活跃,也依然拥有夜间生活所需的敏锐嗅觉和听觉。

灵长类动物:最早的日行哺乳动物

马奥尔及其团队分析了2415种现存哺乳动物的生活方式,并利用计算机算法重建了哺乳动物其祖先和源起祖先可能做出的行为。

这份发表在《自然生态学和进化》(Nature Ecology & Evolution)杂志上的研究显示,最早的哺乳动物祖先生活在1.6亿至2.2亿年前,由爬行动物进化而来。而它们的爬行动物祖先就可能是夜行动物。

另一方面,恐龙则可能是日行动物,能够像如今的爬行动物一样,在阳光下温暖身体。

数据显示,哺乳动物在整个中生代时期(the Mesozoic)一直是夜行动物。约6600万年前,疑似因小行星碰撞而造成的一次巨大灾难结束了中生代,恐龙和地球上约四分之三的生命也随之灭绝。

而当时以小型爬行类动物为主的哺乳动物则得以存活并繁衍生息。

大多数哺乳动物仍继续夜行,另有一些开始日行。而如今的猫、大象和牛一类的哺乳动物则同时保留了两种习性。

2010年5月21日,一只流浪猫在耶路撒冷马哈耐·耶胡达市场上寻找食物。(图片来源:Kobi Gideon/Flash90/File)

研究人员发现,灵长类动物的祖先是最早开始完全日行的哺乳动物,这一变化可能发生在5200万年前。

这一就解释了灵长类动物家族更适合日间出行的原因:我们有更多进化和适应的时间。

马奥尔称,哺乳动物从夜行转变为日行的原因目前尚不清楚,可能部分原因在于早期哺乳动物在此之后“被捕食的风险降低”了。

尽管该研究显示了恐龙灭绝和日行哺乳动物的出现间存在很强的关联性,但我们仍无法完全断定前者是后者的原因。

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