对于很多消费者和立法者来说,转基因植物和作物仍属于雷区。但转基因技术已经慢慢渗透到了食品和农业生态系统中。支持者称,转基因技术最终将成为保障世界粮食安全的重要方法。

以色列的Evogene公司目前采用转基因技术来提高粮食的产量和生产率。基于它的PointHit平台,这家生物技术公司正在运用大数据来分析野草分子,目的是识别出野草的重要生长进程中发挥关键作用的大分子。通过关注这一过程,Evogene及其他获得许可使用该平台的公司将有能力开发出更加有效的除草剂。

这一先进的技术吸引了孟山都公司的目光。孟山都是一家跨国公司,在转基因技术商业化方面遥遥领先,目前是Evogene的主要投资商。

批评家引用大量研究成果,称他们有证据证明转基因作物是有害的。一些科学家也称,证明拥护者所谓的转基因技术优点的研究并不多,而且也未取得成效。事实上,转基因技术具有其本身的一系列主要问题。

其他科学家不同意这种说法。他们称反对者所引用的研究是不具有说服力的。

但支持者们说,全世界已经别无选择。随着地球人口持续增长,到2050年可能达到80亿,为保证每个人都有足够的粮食,转基因技术将成为必然选择。

在最近一次采访中, AgriCapital公司的首席执行官鲁里克•哈拉拜(Rurik Halaby)说,到2050年,世界粮食需求将会翻一番。AgriCapital公司位于纽约,是在农业技术领域最大的并购公司之一。

“50年前,一公顷土地可以为一个人提供一年的粮食。到2050年,我们得将这个数字增长为原来的五倍,这样一公顷土地才能一年养活五个人。”他说,“现在粮食生产很大程度上依靠技术。”

Evogene公司显然属于后者。

该公司称:“为了保证足够的粮食、饲料和燃料供给,我们面临着一项具有挑战性的任务,那就是用更少的成本创造更大产出。”

“通过改善植物的生长来提高粮食产量、增强对气候变化的抵抗力以及减少水分需求是应对挑战的首要解决方案。植物基因组学为改善植物生长提供了很好的契机。”

美国是为数不多的几个允许转基因食物在市场上买卖的国家,尤其是玉米和大豆。欧洲大部分国家对转基因植物或多或少有所禁止。而中国多年来一直反对转基因进口,直到近年来才稍微放松限制,允许进口一部分美国的转基因食物。

随着公众对转基因作物的反对声音日益高涨,在市场上销售转基因食物也越来越难。比如最近,麦当劳宣布将不再出售美国农业部批准的转基因苹果。此外,欧洲法庭甚至取消了之前有关允许种植和销售转基因土豆的决定。

由于人们反对转基因食物,行业专家称,像孟山都这样的大型转基因公司开始专注于将技术运用于非食品领域。事实上,在生物燃料领域,转基因技术颇受欢迎。通过改善专门用于燃料生产的玉米和大豆的基因可以开发出作物的新性能,保证更高效的燃料消耗。

比如,几个月前孟山都和巴西的农业研究企业Embrapa合作开发技术,改善蓖麻在巴西的种植。合作将首先聚焦于控制蓖麻有关的疾病以及蓖麻和大豆循环种植的实践。

蓖麻在很多科学家看来是生产燃料的最佳作物,因为蓖麻油可以在酒精中溶解,不需要热量就可转化为燃料。此外,蓖麻在难以种植其它农作物的边际土地上也可以生长。蓖麻内一半都是油脂,因此这也使其成为了最佳油料作物。

在最新的一项非食品项目中,Evogene致力于寻找控制野草生长的全新解决方案。该领域的市场规模约200亿美元。该公司的系统基于大数据而建,具有专业算法来分析植物,将数据和公司的新化学数据库相比较。这个化学数据库目前包含超过7000万种化学物,来源于自然化学和合成化学等各种资源。

该数据库独特的性质在于它可以计算预测化学物质的植物活性,即化学物质渗入植物产生除草效应的能力。这样化学物质就可以每次有针对性地在受控情况下清除野草。公司称,这样做可使农民用较少的农药,在除草剂上花更少的成本,生产更加安全的粮食。

Evogene称,野草给粮食带来的损失每年高达1000亿美元。

该公司的总裁兼首席执行官奥夫•哈为夫(Ofer Haviv)说:“Evogene希望能够发现一种全新有力的方式,解决农业领域最关键的挑战,抓住最大的商机。”

“在将整个过程中所需的基础设施以及所发现的生物和化学成分准备就绪后,我们如今具备了一定的基础来探索如何走向市场的策略以及潜在的合作方案。同时,我们也能利用基础设施来抓住未来在农业化学领域的机遇,如杀虫剂和杀菌剂等。”