谷歌不是研究生产无人汽车的唯一一家高科技公司。当这家硅谷科技巨头的民用无人汽车技术还处于实验性阶段之时,以色列国防军早已用无人车辆来保护以色列,而且至少已经用了五年。

本周,以色列国防军宣布了一项升级无人车队的项目,打算编入一些能够在士兵抵达现场之前搜查特定区域并警告潜在危险的车辆,以及能够向已在战场的士兵安全自动运送武器和装备的车辆。

谷歌的无人汽车什么时候能够推向市场还不清楚。行业权威人士认为至少需要三年,或者更长的时间。以色列国防军用以色列自己的技术部署使用无人车辆已经有一段时间了,这些技术大部分都是军队自己研发的。“对于以色列军队来说,无人车辆并不是什么新鲜事。”以色列国防军发言人称,“它们广泛用于能够进入建筑内部的设备以及装载360度摄像机的大型车辆。”目前在役的无人车辆包括“守护者无人陆上车辆”(UGV),昼夜不停巡逻加沙防线。发言人还说:“随着专家发明出具有创造性的高端新车型,以色列国防军地面部队打算扩大这类车辆的使用规模。”

在未来两年里,三款新的车辆将开始在军中服役,其中包括装甲巡逻车“忠诚之伴”。这款悍马型车辆能够向战场中的士兵运送武器和装备。由附近的基站通过操纵杆和鼠标进行控制,能够穿行在高低不平的地面上,并且能够在上下陡峭的山坡时保持稳定。

忠诚之伴将会“是前方军队的一道防线。” 以色列国防军机器人和技术部门负责人里奥尔•塔拉布里斯(Lior Trablisi)少校说,“在行驶的过程当中,它能够识别炸弹并且辨认枪声来源,也能够在不用顾及风险和不消耗人力的情况下执行任务。它能够长时间停留在战场上,准确无误执行任务,为士兵的行动增加了优势。”

塔拉布里斯说,和“忠诚之伴”比起来,“运载机器人”体型较小。但在拯救生命上,它同样能干。这款机器人很轻,适合巡逻士兵放在背上。它是专为探索恐怖分子建造的建筑物或者隧道的内部结构而设计的。士兵进入隧道之前,能够先派遣运载机器人进入隧道收集情报。它装备有摄像机、传感器以及一套能够从地底发送信号的通讯系统。塔拉布里斯说,世界上很少有像它一样能够完成这样任务的系统。

“我们的想法是,让轻型可携带的机器人加入到行动当中,它能够连续工作好几个小时。”塔拉布里斯说,“这个设备能够做人类无法完成的事情,比如对整栋建筑物或者恐怖分子隧道进行绘图。这项开创性的技术能够让士兵知晓任何结构的准确形貌,帮助他们避开地下或者城市作战的危险。”军方说,该系统将于2015年年底开始使用。

第三个系统是“边境保卫者”,专为巡逻加沙边境研发。这个设备能够在任何天气运转,自动在边境地区行动,并将影像和数据发回总部。如果出现任何问题,总部能够派遣士兵前往解决问题。否则,士兵只需要在远离危险区的地方保持警惕。

按照计划,这部新车将会取代目前在加沙边境巡逻的“守护者”(UGV)。塔拉布里斯说,这个新的系统能够运行更长的时间,并且装备了更多更好的感应器和通讯设备。“将来有可能在即使附近没有操作室的情况下,也能够指引这款车到各种地方。”操作员可以在几公里以外的地方控制这辆车。

尽管以色列国防军高层一直抱怨政府缩减预算,政府还暂时取消了士兵和飞行员的演习,但是资金还是会继续投入到机器人、无人车辆和其他高科技士兵替代品的研发项目当中。塔拉布里斯说,从长远角度看来,这些技术能够节省军队开支,因为它能够减少巡逻人员。

但是,更为重要的是,这些技术能够挽救很多生命。塔拉布里斯说,牺牲一个机器人,好过牺牲人命。他还说,“机器人不会像人一样,在光线、射击和呼吸方面(地下行动时)遇到问题。”他说,“在监控敌人活动方面,机器人和无人车辆将会成为不可缺少的工具,而且不需要将以色列士兵置于危险的境地。”