当今幡雄一从轮椅上站起来时,他9岁的女儿欣喜万分,因为对她来说是从未有过的体验。

31岁的今幡雄一由于七年前在一家运输公司工作时发生意外,从高处跌落,造成了严重的脊髓损伤,随后一直得靠轮椅生活。他的双腿完全失去知觉,且被告知以后都不能用双腿走路。

但他现在却正在行走,他的女儿在他身旁欢笑着,这要归功于一款名为ReWalk的机器人外骨骼产品。

但这份欣喜还只限于日本东京西南部厚木市的一所康复中心,当地只有一小部分下身瘫痪患者能以研究的名义避开当地法律用上ReWalk。

自去年与以色列ReWalk机械公司(ReWalkRobotic)签署一项协议后,日本机器人制造商安川电机(Yaskawa Electric)成为了ReWalk的亚洲经销商。

Rewalk系统的发明者是阿米特•戈弗。这位以色列的发明家在1997年遭遇全地形车事故后四肢瘫痪。通过他的个人经历,戈弗为遭遇脊髓损伤的人研发运动设备,后来发明了ReWalk。该系统能让使用者独立行走,并且控制自己的步伐,就像肢体正常的人一样。通过电脑和运动传感器,ReWalk能够通过检测重心位置的细微变化控制运动,模仿自然步伐,为用户提供适合的行走速度,使得四肢瘫痪者也能够独立行走。

日本首相安培晋三今年年初访问中东期间会见以色列总理内塔尼亚胡时,该产品是以色列隆重介绍的技术亮点之一,象征着两国之间蒸蒸日上的商业合作。而在美国总统奥巴马2013年访以期间,该产品的重要性也得到了强调。

该产品已在欧洲部分国家上市,刚获得美国食品和药物管理局批准在家庭使用。尽管日本在机器人领域的技术超群,但ReWalk倡导者表示政府机构的繁文缛节或将阻碍该产品在日本的推广。

神奈川康复中心协助今幡雄一使用ReWalk的丸谷森安说:“该产品对真正想要享受站立乐趣的人来说是一个很棒的工具。”

“安全是该产品获得医用批准面临的最大问题,此外还要提供数据作为科学依据证明其健康作用。”他说,“要在日本获得医用批准需要耗费数年时间,所以我们面临的障碍非常大。”

安川电机发言人林田步表示,该产品在中国等地的推广会比日本容易得多。

林田步认为ReWalk正受到政府机构的故意阻挠,这是日本企业尝试新事物时遭遇的典型官方反应。

他说:“我们的机器人技术独占鳌头,但对这些技术的落实应用却落后于世界其他国家。”

按照日本的办事方式,对正规药物或医疗设备提出申请之前要经过冗长的审批程序。制药公司以及医疗设备机构需和卫生部进行磋商,共同开展非临床和临床试验。此后才能提交申请,随后还要经历监管审查以及进行更多的试验。

整个过程非常重视公共安全。日本药物审批的时间往往比欧美国家长,但部分人士觉得有些审核要求太过繁复且不适用于新技术。

负责监管医疗设备审批的卫生部官员柳沼藤原浩表示,卫生部还未考虑是否批准ReWalk的使用,但尚未清楚该产品能否达到治疗设备的标准。该部门正在对日本Cyberdyne公司研发的混合辅助肢体或称HAL外骨骼进行评估,该产品可帮助穿戴者行走,但不适用于下半身瘫痪者。

安培承诺会进行“机器人改革”,采取的措施包括解除相关管制、发放研究经费把日本机器人制造业市场规模从50亿美元扩大到100亿美元以及推动制造业以外的行业到2020年实现600亿日元到1.2万亿日元的飞跃。

日本目前每年从机器人领域获得的利润已高达30亿美元,占据了全球市场的半壁江山。其中有90%的机器人零部件如伺服电机和力传感器都是日本生产的。

但在制造业以外的行业,实用以及可能改变用户命运的机器人技术应用仍面临着很高的监管壁垒。

太空机器人Kirobo的研发者高桥智隆说:“科技正在不停进步和传播,会发现始料未及的新用途。”Kirobo的外形像个小男孩,已被送入国际空间站。

他提及政府审批机构时表示:“当根据毫不相关和负面的猜想制定荒谬的规定时,真的很可悲。”他觉得审批机构与科学创新脱节,没有掌握科技创新的市场动态。

安川电机在机器人制造行业的市场份额跻身全球前四,通过为汽车制造商如丰田公司制造机械臂以及其他自动化机械打响了自己的名声。

近日,总部位于东京的安川电机正在扩展其机器人阵容,新增了能与人类共处的新型机器人,可帮助人们四处走动,还能起到医疗保健辅助作用。

在未来几年内,由于日本的人口老龄化问题,该领域将得以飞速发展。此外,该领域还有着巨大的出口潜力,因为随着出生率下降和寿命延长,很多其他国家都会出现与日俱增的老年群体。

安川电机希望对价值7.16万美元的ReWalk进行微调,使其变得更轻、更小,甚至有望降低该产品的价格。目前,该产品需要上身力量的支持,该设计对老年人来说还不太理想。此外,用户在使用该产品前还需接受40个小时的培训。

但对视野只能禁锢在低处的轮椅用户来说,即使是现在未经调整的ReWalk也足以成为他们的解放利器。