Illumigyn公司目前正在使用一种源自以色列军方的先进成像技术开发医疗器械,帮助妇科医生更好地识别、治疗宫颈癌和其他常见妇科疾病。

该项目的投资人、连续创业家兰•波利亚凯恩(Ran Poliakine)说:“这款产品目前已经准备好了。不管是对于病人,对于服务质量,还是对于治疗女性而言,它都是一款颠覆性的产品。它不仅能够治疗疾病,而且还能让女性终身受益。”

2006年,波利亚凯恩成立了无线充电公司Powermat Technologies,成功打响了自己的名声。他目前住在耶路撒冷以西一个名叫内韦伊兰的莫沙夫社区(以色列一种流行的农业社区模式)里,距离耶路撒冷约20分钟车程。他家附近有一处园区,园区内共有12家由他投资的公司。他领导下的Illumigyn公司办公地点也在这里。

园区里大部分员工都是以色列高新技术产业的资深业内人士,有过在英特尔、微软等公司工作的经历。

“在这里工作的我们年纪都已经不小了,”波利亚凯恩说,“因此我们所做的事和我们做事的方法(和年轻人相比)有许多细微的差别。”

包括Illumigyn在内,目前位于内韦伊兰的公司中有五家公司业务都和健康有关。

波利亚凯恩和他的合作伙伴是在大约三年前加入Illumigyn公司的。当时,Illumigyn公司的创始人兼CTO利奥尔•格林斯坦(Lior Greenstein)找到波利亚凯恩,和他谈了谈这一想法。波利亚凯恩说,当时他觉得这个主意风险很大,但同时也有望可以改变女性医疗保健行业。他们一起审视了这个想法,咨询了妇科医生和肿瘤医师的意见。最终,他们得出了结论,认为这个想法是可行的。

“他们说服了我,让我相信我们只要花费不到500万美元就能实现这个想法,”波利亚凯恩说,“和那些我们认为可以经营下去的公司一样,我们投资了他们。”

Illumigyn公司的主打产品Gynescope是一款精简成像设备。该设备使用了最初由以色列军方设计的机器视觉技术,可以帮助妇科医生用以前无法实现的方式治疗检查病人。未来,阴道镜、宫颈检查、活组织检查和其他医疗检查项目都可以用到这款设备。

机器视觉技术能够捕捉图像,并为工业和其他实际应用自动分析这些图像。软件能够辨认出图像中符合预编程内容的特征。这一功能有点像声音识别技术——只不过,它识别的是视觉信息而非声音信息。辨认出这些特征以后,程序会(根据特征)触发各种不同的行动。

当时,人们曾把这一技术用在生产线上,确保产品质量。系统可以使用某一特定波长检查产品,发现产品缺陷。波利亚凯恩说,英特尔之所以能在以色列拥有这么强大的优势,其中一大原因就在于,英特尔的质量保证程序使用了部分现有的机器视觉技术。

机器视觉系统已经成为了一种低成本的商品,这一情况在中国尤为明显。

Illumigyn公司创始人目前正在推动这一技术走进各大妇科诊所。他们开发了一款摄像机,这款摄像机能够利用不同波长的光查看宫颈区域,辨别情况异常的组织。

宫颈癌在女性最常见的癌症疾病中排名第四。不过,子宫颈抹片检查的出现已经大大降低了这种疾病的死亡几率,尤其是在发达国家。据世界卫生组织2014年世界癌症报告显示,2012年,约有266,000名女性死于这一疾病。在宫颈癌早期发现与治疗相对而言较为困难的发展中国家,这种疾病尤为致命。

波利亚凯恩认为,这些疾病中有许多其实是可以避免的。现如今妇科医生在检查病患时使用的阴道窥镜通常是一次性的塑料窥镜,窥镜上配有光导纤维灯,方便医生检查病患体内——但是,医生只能在远处观察到可见光范围内的部分情况。

“利用荧光灯、紫外线或红外线很容易就能发现许多宫颈癌症状和表明患者可能患有癌症或其他疾病的人体组织异常状态,然而人眼却不能发现这些症状。”波利亚凯恩说,“这种诊断靠的完全是医生个人的主观判断,而且女性宫颈癌以及其他女性疾病筛查率很低,女性身上许多确实会危害生命健康的东西筛查率也很低。”

Illumigyn的Gynescope可以利用光的波长,在疾病还处于发展阶段时及时发现病征。公司一方面使用了机器视觉系统等现有技术,另一方面创造了一种能够安放在妇科医生所使用的标准窥镜手柄内部的复杂光学相机。Gynescope的摄像头循环使用光的不同波长,拍出的视频达到了微观水平,具有很高的清晰度。每一种波长都能扫描到不同的异常状态。比如说,波利亚凯恩表示,宫颈癌早期仅仅潜伏在表皮组织下的时候,人眼无法发现异常,但是红外线却可以。未来女性只要和现在一样,去看妇科医生,接受体检,(就能检查出现在无法查出的病症)。

他们计划搭建一个图像数据库。妇科医生可以把自己眼前实时看见的状况和数据库里的图像作比较,了解哪里可能存在问题。他们将能够把自己病人的图像和图像库里数千其他图像作对比。这个方法要建立在现有的模式识别技术基础上。

波利亚凯恩说:“目前,可见光图像帮助医生了解病患体内的情况,但实际上(如果有了数据库,和数据库一对比,我们就会发现)图像告诉医生的信息有悖于数据库里的信息,它会告诉医生:‘嘿,这里这块地方可能有点可疑,或许你会想要用这里的活组织进行切片检查,而不是用那里的活组织进行切片检查。’”

在产科和妇科领域领军人物(他们中大部分人都主要在纽约活动)的帮助下,一支规模相当小的团队开发出了这一设备。他们在内韦伊兰一处园区的一间小办公室里工作,团队里有物理和光学、电子学、算法、软件以及机械等各领域的专家。公司由CEO阿列尔•卡茨(Ariel Katz)负责管理。除了Illumigyn以外,卡茨也为Powermat公司和Comverse公司工作。

Illumigyn公司创始人兼物理部门负责人吉拉德•达瓦拉(Gilad Davara)博士说,他们目前正在使用的技术是在其他领域发展成熟起来的,而且这一技术多半已经出现五到十年了。之前团队把这些专门技术从其他领域拿过来,并以一种此前不可能的方式将它们结合在一起的时候,这一技术还比较笨重,而且也比较昂贵。如今,电子产品更加复杂了,但是价格却变得更加便宜了,而且使用的能源也不多。他表示,过多的能源会让设备变得过热,不适合用于医疗。

达瓦拉说,要想拍到好的图像,摄像机必须找到对的地方,而他们的相机能够自动定位聚焦——这点很重要,因为在检查期间病人常常会移动,而且在是否生育、体型如何以及其他因素的影响下,不同女性在生理上也有所不同。

波利亚凯恩表示,这将会给女性的健康带来四大主要好处。在以一种全新的方式工作时,妇科医生将能够探查(患者的体内状况)。他们将会为每位女性建立起一个图像档案,这样一来,他们就能够将她当前的图像与她以前来访时拍下的图像做比较了。他们将能够在有问题时给出建议,并通过这些方式给予内科医生以指导。

比如说,现如今,如果想要用活组织切片检查的方式探查宫颈癌,妇科医生就需要从病患身上取几份活组织样本。Illumigyn相信,未来它的技术将能够告诉医生,他们应该从哪里提取样本,而医生则能够清晰地看到患者体内的状况,进行活组织切片检查——而这在以前是不可能实现的。他们将可以实时为进行检查的医生提供建议。

他们希望免费向各大诊所提供这些摄像机。一种可行的商业模式是,他们向诊所出售只能搭配他们的设备使用的定制无菌窥镜。波利亚凯恩把这一模式成为“吉列”商业模式。这种商业模式就像是消费者以相当便宜的价格购买了一款剃须刀,但(要想使用剃须刀,)他还得长期购买刀片。诊所已经需要花钱购买窥镜了,因此他们可以免费提供设备。此外,公司还在考虑向研究人员免费提供一小部分数据库里的信息。

他们表示,就技术层面而言,Illumigyn公司已经完成了它需要做的工作。目前公司面临的挑战是建立起拥有大量图像的数据库。

截至目前,公司在这一领域得到的反馈信息都非常积极正面。

波利亚凯恩说:“我们在发展阶段就完成了所有工作。第一批女性正在接受检查,我们正在收集数据,准备推出这个系统。”