如果美国发生核灾难,以色列技术将能在危急关头拯救数百万美国百姓。在过去八个月里,海法生物技术公司Pluristem Therapeutics一直在和美国国家卫生研究所进行合作,研发急性辐射综合症(ARS)的治疗方法。该综合症是由爆炸或核安全事故等释放的高强度辐射引起的,会导致大面积组织和细胞损伤。

在以色列和美国进行的实验中,研究人员对实验动物(主要为老鼠)进行了全身辐照,随后向其注入人体细胞因子。经过Pluristem PLX-RAD细胞的治疗,实验动物的存活率得以显著提高。事实上,该治疗方法大大减小了辐射综合症的伤害,而该突破曾一度被认为是不可能的。

该公司董事长兼首席执行官扎米•艾贝尔曼(Zami Aberman)表示,这只是Pluristem运用其技术创造的奇迹之一。若要实施该疗法,首先需要采集人体胎盘组织上的细胞。在“以色列最干净实验室”的一次特别的参观中,艾贝尔曼描述了使用人体胎盘细胞的好处,而仅在数年之前,科学家还称其为“无用的垃圾”。从捐赠胎盘中采集的人体胎盘细胞非常适合在该实验室生长,可在生物反应器中“制造”出治疗性细胞产物。

虽然目前很多公司都在采集人体细胞,如干细胞,试图研发相关治疗产品,但Pluristem曾是第一家也是当今为数不多从胎盘组织中采集细胞的公司。“若要将细胞用于治疗,通常情况下需要进行基因配对,或者至少要满足组织相容性。”艾贝尔曼说道,“和器官移植一样,身体通常会对外来组织产生排斥反应。但只有在胎盘中,外来器官即胎儿与身体才能相安无事,不会引起免疫系统发生反应”,如释放抗体,“这在大自然中是绝无仅有的”。作为母亲和胎儿的连接点,胎盘的“包容性”按理来说是很好的。

那只是该公司于2006年初成立时提出的理论,现在已得到多次证实。在过去的几年中,内科医生已将动物胎盘用于治疗运动受伤,特别是利用马的胎盘。研究人员表示,胎盘可提高细胞修复能力,显著加快治愈过程。使用人体胎盘的原因是其和人类基因的相容性更高。Pluristem通过特有的技术,在该公司特有的生物反应器中对这些细胞进行加工改良。艾贝尔曼表示,实验的结果“是产生药物运输平台,释放治疗性蛋白质,治疗局部以及全身炎症和缺血性疾病。”

或许Pluristem技术最重要的一点是其中隐含的“商业性”特点。该公司生产的不是具有特定用途的细胞,而是“类”细胞,需要使用时可直接对这些“现成”的细胞进行加工。这些细胞储存于冷藏箱(-200℃),可至少保存两年。艾贝尔曼相信这些细胞还可以保存更久。Pluristem建成的3D微环境可模拟特定健康组织的受伤情况及其愈合程度,如外伤、动脉硬化或者由辐射疾病引发的大面积细胞受损;而胎盘细胞会根据不同情况做出相应的变化,进而大大加快修复过程。

其中的工作原理是什么呢?Pluristem研究人员表示,胎盘中附着有类间质细胞的基质细胞。他们发现该细胞具有显著治疗潜力,或能通过分泌生物活性物质加快组织的修复过程。其中,活性物质包括可调节免疫系统的细胞因子以及可促进血管生长的其他因子。基质细胞可通过刺激身体自身的机制治愈受损组织。因为胎盘细胞本身不受免疫系统限制,也就是说这些细胞不会像其他细胞一样引起身体的免疫反应,因此,其不需要通过组织配对就可用于治疗。

Pluristem从以色列北部一家医院“采集”由剖腹产孕妇捐赠的胎盘。由于该公司需要准备相关设备,以保证胎盘的活性,防止其受到周围环境的污染,孕妇的生产需提前安排。采集胎盘后需迅速将其运往该公司的实验室,并将其加工成PLX(PLacental eXpanded)细胞,以便用于各种治疗。

该公司进行的几十项实验都证明了该治疗方法的疗效,数项动物实验均表明,该治疗方法可明显改善辐射疾病症状。其中一项实验表明,经PLX细胞治疗后,老鼠的存活率增长了四倍,体重得到相应上升,血细胞数量也出现大量增加。其他实验表明,实验个体在治疗后,受伤四肢的自我修复过程明显加快,甚至包括遭受重伤、动脉硬化以及其他严重症状的个体。

隶属美国国家卫生研究所的美国国家过敏和传染病研究所就应如何利用Pluristem技术解决大型核毁灭带来的健康问题开展了自己的研究。艾贝尔曼表示,该研究所对实验结果一直保持着非常乐观的态度,甚至已和Pluristem合作制定了数百万剂量辐射药物的生产、运输以及销售计划。

核事故如核电站事故可释放高强度的电离辐射,因辐照引起的辐射疾病可在几天到数月内引发一系列健康问题。骨髓受到的伤害尤为严重,而骨髓受损将导致严重贫血、出血和免疫系统崩溃。作为该研究的主要调查员,拉斐尔•格罗德特斯基教授(Raphael Gorodetsky)表示,PLX细胞也能够对受损骨髓进行治疗。格罗德特斯基还是希伯来大学医学中心旗下哈达萨医院夏里特肿瘤研究所生物技术与放射生物实验室的负责人,Pluristem的数项实验也在该实验室完成。

“在Pluristem胎盘细胞的临床前研究中,我们发现,实验个体在接受足以致死的全身辐照后,这些胎盘细胞或能提高其存活率。”他说道,“和对照组相比,经PLX细胞治疗后的实验个体不仅存活率更高,血液也更加健康,表现为造血系统细胞株增加,血红蛋白水平提高。实验结果充分证明了Pluristem胎盘细胞或可用于减轻由急性辐射综合症引起的并发症。”

该治疗方法是否仅用于辐射疾病?艾贝尔曼表示,Pluristem还会将该治疗方法应用于其他疾病。公司在PLX-RAD细胞的发展规划中,还考虑了很多潜在的临床病症,如在治疗骨髓生成不足时,提高移植造血干细胞成活率;其中,骨髓生成不足可由免疫系统紊乱、基因疾病和治疗白血病以及其他血液癌症引起。此外,该治疗方法还可用于治疗化疗患者骨髓生成不足的症状。

“我们刚刚完成了PLX-RAD细胞两年的研发周期,并且拥有了全新的生产设备、方法和诀窍。我们相信,通过我们最先进的技术平台,我们能够从胎盘中制造出其他产品,为各种新病状研发对应的治疗药物。”艾贝尔曼说道,“我们的技术平台、高超的生产水平以及广泛的专利组合将为我们带来潜在的机构或商业合作伙伴,我们很高兴我们的技术平台能够受到如此关注。Pluristem在细胞治疗行业独树一帜,理应成为行业领头羊。”

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