人类最新的火星生命探测项目又得到了利器相助。由以色列拉斐尔先进防务系统公司(Rafael)研发的推进系统能引导欧洲航天局与俄罗斯联合发射的“火星太空生物”ExoMars探测器在2018年于火星表面着陆。

虽然拉斐尔以防御系统闻名,“铁穹”导弹防御系统就是该公司研发的技术,但其也活跃在航天领域,特别是作为可控推进和反应控制系统的制造商。这个系统能帮助卫星和导弹制动着陆,也能确保卫星和导弹的燃料箱在着陆时不会撞到地面及引发爆炸。

ExoMars于本周一发射,当其到达目的地时会分离出一个名为“斯基亚帕雷利”(Schiaparelli)的着陆器向火星表面降落。在降落阶段,防热护盾会保护着陆器不受热流的影响。减速伞、推进器以及阻尼系统会减低着陆器的速度以适合在火星表面着陆。

拉斐尔的工程师兹维•祖克曼(Zvi Zuckerman)帮助研发了这个系统,他表示着陆器的燃料箱配置了拉斐尔设计的迷你火箭,在ExoMars准备好在火星表面降落时会迅速启动。祖克曼也曾向以色列媒体表示,着陆“将是一个戏剧性的时刻,途中无论出现任何差错无人探测器都会爆炸”。

祖克曼表示,ExoMars项目由欧洲航天局和俄罗斯联邦航天局组织合作开展,选择拉斐尔的推进系统是“因为我们的推进燃料箱更轻,使用更清洁的燃料”以确保平稳着陆。

祖克曼表示值得注意的是这个航天任务采用了以色列的技术,欧洲航天局一般倾向只使用由欧洲研发和生产的系统。而拉斐尔的燃料箱是在以色列海法郊外的拉斐尔基地研发制造的。

ExoMars不是第一个进入太空的拉斐尔产品。拉斐尔的推进舱已用于许多卫星(目前有30个还处于活跃期),其中包括OFEQ、EROS和TecSAR卫星。其中应用在ExoMars上的正驱动辅助燃料箱技术也已经用于Proteus、Galileo-GIOVE-B、 Spirale、Prisma、Myriad/Astrosat-100 等其他许多卫星,其中很多就是由欧洲航天局发射的。

欧洲航天局不是唯一采用以色列技术的航天探索组织。去年10月,以色列和联合国外层空间委员会(COPUOS)签署了一份合作协议。根据协议,以色列将制定方案并研发相关系统,在一系列项目中运用卫星技术,包括利用卫星拍摄遭遇自然灾害或者其他灾害地区的照片,救援人员便可根据照片信息的分布情况定位和识别幸存者。

科学技术与空间部长丹尼•达农(Danny Danon)表示,去年的协议是“迈进联合国机构的一小步,以色列发展的一大步。这个协议证明以色列是空间技术的领导者,而且在这个领域,尤其是卫星的发展和研究方面对人类做出了很大贡献。”