近期的技术发展给盲人和视觉障碍者带来了福音。以色列企业研发出一种能够帮助他们”重见光明”的设备,其价格也比其他的同类技术产品更加亲民。

该设备制造商位于耶路撒冷,其工程部副主任埃雷兹•纳曼(Erez Naaman)解释说,OrCam人工视觉设备并不能够恢复视力,“但我们做的事情也很了不起——研发低成本且不需进行植入手术的设备帮助视觉障碍者探索世界”

微小化的处理器为智能手机装载全球定位系统芯片、Wi-Fi连接和加速器以及其他感应器奠定基础,也促成了新型的健康设备的研发,从记录运动数据的腕表到使用感应器测量血压、血糖和其他数据的监控设备。

许多年以来,研究者都在寻找利用感应器技术来辅助盲人和视觉障碍者的方法。在一个主要依靠视觉提示的社会里,视觉障碍可以说是最让人感到无助的生理缺陷。

以色列研发出一套叫“光线计划”的解决方案 ,该计划专为盲人和视觉障碍者设计了一部智能手机,利用感应器帮助他们探索世界。

使用者能够通过这个设备利用声音和触摸控制手机。比如说,当一个使用者唤醒一个定位程序,然后用手指刷过,该设备就会利用一个全球定位系统的芯片告诉使用者所在的位置。

对高通公司来说,这项技术前途无量,他们在去年就推出了应用此技术的智能手机“华为远见”。盲人用户不但能够用这部手机打电话,而且能够发送信息、网上冲浪、辨认现金面额、分辨颜色,还能享用超过十万种有声书籍和杂志。

OrCam的这项方案也运用了复杂的技术,使用高分辨率的摄像机和智能算法,分析出摄像机镜头看到的东西,并且即时为使用者阅读这些信息。

纳曼告诉《以色列时报》的记者:“这还不是3D摄像机。数据库能够识别词语,记住脸孔、位置和地标建筑,描述形状及其他特征,并且能够把这些东西读给用户听,使他们了解所处的环境。”纳曼还说,为了使其功能更加强大,公司也努力尝试使其能够辨别色彩。

把OrCam设备附在眼镜的框架上,使用者甚至能够“阅读”报纸、餐馆菜单和书籍。这一切都得益于这个设备能够识别所有的词语,并且为使用者阅读这些文字。

OrCam并不是针对盲人和视觉障碍者的唯一技术解决方案。由美国公司“第二视觉医学产品”研发的“守护者第二代”也是使用一部摄像机,它将信号射向植在人眼中的人工视网膜上,并且将信号传送到大脑的视觉皮质区,使得使用者在头脑里面形成摄像机看到的画面。

美国食品和药物管理局已经把“守护者第二代”认定为治疗视网膜炎患者的人性化设备,每四千个美国人中,就有一个人患有视网膜炎这一衰退性眼疾。目前,该设备还处于测试阶段,有望在今年扩大生产规模。

“守护者第二代”更加适用于某些对象。其研发者目前正在努力研发更加强大的“守护者第三代”,有望在下一年推出。

然而,在OrCam和“守护者第二代”有两点不同,以色列研发的设备和严格意义上的恢复视觉的医学手术也是不同的。“OrCam设备完全是非植入式的,从严格意义上说来,它并不是真正的医疗设备,所以它不需要监管批准。”纳曼解释说,“而且它比其他的系统要便宜得多”。“守护者第二代”的价格是11.5万美元,而OrCam目前的价格是2500美元。

OrCam的发明者之一是希伯来大学的安侬•沙舒华(Amnon Shashua)教授。他也创造了Mobileye智能行车预警系统,通过视觉技术,Mobileye能够感应到一辆车即将撞上另外一辆车或者物品,并且在车开得太近的时候发出警报。除了撞车预警,Mobileye同时通过先进的视频探测和分析技术,在车将要驶出车道、太靠近路人或骑自行车的人或者超速行驶的时候发出警报,该系统甚至能够控制车辆的头灯,在恰当的时候打开或者关闭远光灯。

尽管OrCam和Mobileye都使用视觉技术,并且都是由同一个人参与发明,但这两款产品在技术上,几乎没有什么共同点。

“在道路上司机的需求和行走在街道上视觉障碍者的需求是不一样的,正是这些不同的需求促进了技术的开发,”纳曼说道,“Mobileye只需要很好地完成一件事情,那就是看清楚道路,而OrCam得做很多事情。对Mobileye来说,每一个错误都可能是致命性的,对于OrCam来说,其精确度要求没有Mobileye那么高。”

很明显,OrCam技术的应用价值并不局限在为视觉障碍者提供服务上,该公司也在探索这项技术的其他用途。

“对于其他的设备,我们有一些想法,但我还不能说出来。”纳曼继续说道。他不但不能够透露这些具体的细节,他还不能说出这项技术潜在的用途。“事实是,这项技术非常独特,与众不同,它将会创造出一类全新的产品。”他说,“从这项技术衍生出来的设备将会和目前市场上的东西非常不一样。”