以色列科学家有望能通过自闭症儿童独特的嗅觉习惯帮助医生在比现在的诊断阶段更早的时候诊断出自闭症。

来自以色列雷霍沃特魏兹曼科学研究所的博士研究生里隆•罗森克兰兹和诺姆•索贝尔教授表示,或可根据自闭症儿童对特别好闻或恶心气味的物理反应来对他们进行诊断。

这项名为“嗅觉与自闭症谱系障碍机制联系”的研究重点研究了内部活动模式(IAMs),即大脑内协调多种行为的感官运动调节模板。

研究人员对18个自闭症谱系障碍儿童患者和18个正常发育儿童进行了比较,给所有实验对象都闻了好闻和恶心的气味,他们有10次闻到了香气,如玫瑰或洗发水香气,也闻了10次臭味,如变酸的牛奶或腐败的鱼。

研究人员表示,当遇到特别诱人的香气(深深地吸气)或尤其恶心的气味(抑制吸气)时,正常发育的儿童会调节自己的呼吸。他们做出这个行为的速度非常快,平均只需不到半秒的时间。而自闭症儿童不管遇到什么气味都只是正常呼吸。

该研究表明,研究人员在实验中分别能从18个被试者中分辨出17个正常发育的儿童以及12个自闭症患者。

这项得出惊人统计结果(诊断准确率高达81%)的实验能够在儿童发育障碍还未明显表现出来的时候就诊断出自闭症。研究人员在7月2日发行的美国《当代生物学》期刊上写道, “嗅觉反应”是“非语言、非任务型” 诊断法。该诊断法发现了一种“可表明嗅觉基础与自闭症谱系障碍间机制联系的新型标记物,而自闭症谱系障碍又直接把受损内部活动模式和社交能力受损联系起来。”

该研究还发现,闻香气或臭味时产生的行为越反常,自闭症症状就越严重,因此该实验不仅可用于诊断自闭症谱系内的某种障碍,还能判断该障碍的严重程度。

《每日邮报》援引索贝尔教授的话表示:“通过一项完全不需要用到语言以及不包含任何任务的实验,我们可在不到10分钟的时间内诊断出自闭症及其严重程度。这些发现有望能成为儿童发育诊断工具的基础,在孩子很小的时候即可应用,如只有数月大的学步儿童。像这样的早期诊断可允许作出更有效的介入。”

虽然实验很成功,但研究人员强调由于还未成熟,不能把该实验视为临床试验。

他们接下来将测试他们观察到的嗅觉反应机制是否只对自闭症谱系障碍起作用或测试其他神经发育疾病患者是否也会出现这一反应。