预算紧张但又比任何时候都亟需设备的以色列国防军学会了改装、回收和翻新设备,特别是以色列空军。

以色列空军航空维修部(AMU)司令加迪下士表示:“在许多方面,我们已成为全球装备翻新技术的中心。”

“原本的设备制造商来到这里考察我们的升级技术,并向我们学习。”加迪说,“我们对3D打印技术的应用以及通过3D打印机生产普通制造技术无法生产的零部件给他们留下了特别深刻的印象。”

包括波音和洛克希德公司在内的制造商来看的是以色列空军用于保持飞机在空中飞行二十多年仍运作如新的技术。加迪表示,在大多数情况下,飞机性能甚至会变得更好。

“一架新飞机可能会耗资数千万美元,而且交货也需耗时数年。我们没有资金也没有时间耗在这些项目上。在航空维修部,我们可以翻新老飞机,使其具备相当的能力,可在战场上与新飞机匹敌。实际上,我们可以确保这些飞机还能在另一个十年中保持竞争力和执行任务的能力。”

航空维修部位于以色列中部特拉诺夫空军基地,是在飞机和直升机损坏、残旧或因当前出现问题而无法使用时送往维修的地方。加迪表示,该部队专门负责装备修理和更新。其实,以色列空军所有飞机每十年左右就会进行定期更新。

“我们会检查机身稳固性,确保飞机可以继续飞行。我们还会安装先进设备,包括发动机、通信设备及雷达升级等。”加迪说,“我们使用的部分飞机其实已经经过两次升级,如旧版F-15战斗机模型,而现在已经过去不止三十年,它们仍能飞行。”

而且这些飞机执行的还是战斗飞行任务。加迪表示,F-15战机是以色列空军舰队在2014年护刃行动中的组成部分,表现极佳。 “我们的目标是让飞机能够服役50年之久,同时走在技术的前沿。”

进去航空维修部的F-15战机看起来可能就像在1980年刚买回来的样子,但出去时就成了一架完全不同的飞机。加迪说:“我们这里有数十名工程师,他们的工作就是确保我们的飞机安装了顶级装备——无论是导航、通信还是其他系统。”

“我们把飞机的整个指挥系统都换成数字技术,并安装新信息屏幕以及改变线路等。我们超过300 人的员工队伍一年工作150万个小时,其中包括义务服役的新兵和民用工程师等,而且我们生产的飞机比制造商供应的具有相等性能的飞机便宜80%。”

加迪表示,以色列空军在几年前发现的3D打印技术让航空维修部的工作变得容易多了。“我们在对飞机进行各种技术升级时,要做的第一件事就是确保飞机还适合飞行,结构牢固,而这通常意味着需要更换机身零部件。但对一部机龄已有30岁的飞机来说,显然很难找到适合的零部件。”

在3D打印技术出现之前,该部门靠工程师制作需要更换的零部件的规格,然后拿给设计师和制造商,由他们通过修改生产设备来制造需要更换的零部件。加迪说:“你能想象吗?仅更换一个零部件就需耗时几个月。基本上,你必须要让整个工厂都专心于生产那个零部件。”

但3D打印技术已经改变了这一切。“现在,我们用3D相机生成任何需要更换的零部件的模型,将数据上传到打印机,几个小时后我们就有了和我们需要的一模一样的部件,已经裁剪成我们为确保飞机完整性所需的规格。”加迪说,“目前,我们的打印机能够打印出和铝一样强韧的塑料聚合物,在飞行中体现出绝佳的性能。我们现在正与本-古里安大学和首席科学家办公室开展一个合作项目,研发金属打印机,尤其是战斗机的重要生产材料钛。”

如果以色列空军能将一架服役30年的飞机变成一架在未来十年仍能保持最先进技术的战斗机,那为什么不直接研发自己的战斗机?

“这个问题很好,但这对我们来说是不可能的,因为成本太高了。”加迪说,“甚至连美国本身也负担不起。例如,新型F-35隐形轰炸机(以色列计划购进)的研发虽然是由美国牵头进行的,但还获得了英国、意大利、澳大利亚、加拿大、挪威、丹麦、荷兰及土耳其等国家的大量技术支持。我们国家要小得多,预算也更紧张,所以着重发挥我们的优势或许是我们最好的办法,如翻新旧飞机。”

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