糖尿病神经病变是世界上截肢的头号原因,在美国3000万糖尿病患者中,多达70%的患者深受神经病变影响,每年导致高达100亿美元的经济损失。当糖尿病患者出现神经病变时,腿脚神经末梢将会丧失知觉。也就是说,患者的脚变得麻木,他们可能还未意识到问题,足部就已经出现严重伤害。

但希伯来大学和哈达萨医院共同研发的一项新发明SenseGo“智能袜”可以通过为脚提供“知觉援助”,缓和糖尿病神经病变症状。

SenseGo智能袜的出现让“患者和家属有了防止糖尿病足溃疡的工具”,“生物设计:医疗创新”项目负责人雅科夫•纳米阿斯教授(Yaakov Nahmias)表示,“因此我们可以大大降低与糖尿病有关的医疗费用。”而智能袜正是该项目的研发成果之一。

糖尿病会引发诸多健康问题,其中就包括患者可以体验到的严重神经损伤。多年来,科学家一直知道高血糖会损害神经末梢。研究表明,即使是高血糖非糖尿病患者,手脚也会发麻,有“刺痛”或灼热感,而这些症状都与神经病变有关。当然,糖尿病患者的问题就更严重了,他们时刻要努力控制好自己的血糖水平。

疼痛感

由于未明病因,神经病变最开始影响的往往是脚。对于糖尿病患者来说,不断丧失脚部知觉可能会带来灾难性的后果。

虽然没有人喜欢疼痛,但疼痛感是人体的一个重要功能,当我们受伤时会提醒我们治疗伤口,当压力过大时会提醒我们注意等。伤口、鞋子太紧以及姿势不当导致脚部敏感部分受力过大等原因都可能会导致脚痛。上述情形若处理不当,最终会导致一系列问题,如足溃疡、无法痊愈的炎症或伤口,其中后者是糖尿病患者最突出的问题之一,而且由于血液循环问题,他们的自愈能力本来就已经受到了影响。

SenseGo研发团队首席工程师丹尼•巴夫利(Danny Bavli)表示,一旦溃疡继续恶化,通常已经是晚期,即使治疗,也已造成不可挽回的损害。“这是一个严峻的医学问题,影响着数百万人的性命。我们认为肯定有办法可以完全避免这些伤口。”

于是传感器技术就派上了用场。SenseGo智能袜中内置了数十个微型组装的压力传感器,监测可能会导致糖尿病患者足部问题的因素。不当姿势、结构畸变,甚至鞋子不合脚导致压力过大等问题都可显示为电子信号,发送至智能手机应用程序,再提醒患者受伤的危险。实际上,传感器取代了受损神经,以数据形式告诉患者他们本该体验到却无法察觉的疼痛。

也许SenseGo智能袜最独特的地方在于可以洗涤,这是希伯来大学通过材料研究得出的结果。巴夫利和萨希•弗莱西曼(Sagi Frishman)以及哈达萨医学中心著名骨科医生大卫•摩根斯坦(David Morgenstern)共同研发了SenseGo传感器系统。结合可使电子传感器经得起反复洗涤的材料技术,该团队研发出了SenseGo智能袜。他们相信其将能大大改善糖尿病患者的生活和健康。

“我们技术的创新点是传感器的3D结构,而3D结构对足部随着时间推移而畸形的临床症状来说非常重要。”纳米亚斯说,“这是通过移动健康降低医疗成本的典型做法。”