特拉维夫大学的研究人员表示,他们已经揭开了最具侵袭性的皮肤癌——黑色素瘤的转移机制。

在周一发表在《自然细胞生物学》的一篇论文中,科学家们发现,在从表皮(表层皮肤)扩散到其它器官之前,黑色素瘤会释放出含有microRNA分子的微小囊泡。这将会诱发真皮(深层皮肤)的形态变化,用于准备接收和传输癌细胞。研究人员还发现了可以阻止这一过程的化学物质,因而成为具有前景的候选药物。

特拉维夫大学Sackler医学院人类分子遗传学和生物化学系的卡米特•勒维(Carmit Levy)博士指出:“黑色素瘤的危害不在于出现在皮肤上的原发肿瘤,而在于它的转移——肿瘤细胞将占领脑、肺、肝、骨等重要器官。我们已经发现了癌症扩散的原理,并且找到了在转移阶段之前就阻止这一过程的方法。”

来自海德堡的德国癌症研究中心、以色列Tel HaShomer的示巴医疗中心、霍隆的 Wolfson医学中心的研究人员都与特拉维夫大学团队有着紧密的合作。

皮肤癌基金会的数据显示,黑色素瘤可谓是最具侵袭性和杀伤力的皮肤癌,每52分钟就有一人因患黑色素瘤而离世。过去的三十年间,确诊案例的数量还在持续上升。尽管近年来一系列的治疗方法也在发展,但仍然没有一种药物能彻底治愈这种威胁生命的癌症。特拉维夫大学表示,如今这项新的研究将为诊断和干预黑色素瘤提供新的有效疗法。

研究人员是在检验取自黑色素瘤病人的病理标本时取得进展的。勒维博士表示,“观察还未扩散的早期黑色素瘤样本时,我们惊讶地发现了真皮的形态变化,这一发现从未有过报道。我们下一步的任务就是找出这是什么变化,以及与黑色素瘤的联系。”

在后续研究中,研究团队发现并阻止了黑色素瘤扩散的中枢机制。

勒维博士表示,科学家们早已知道黑色素瘤是在表皮中形成的。在早期,由于接触不到血管——传输细胞的通道,肿瘤还无法传送肿瘤细胞。表皮中没有血管,所以肿瘤首先要接触到穿过真皮层的血管。不过目前尚不清楚这种接触是如何形成的。

勒维博士表示:“我们发现即便是在癌症侵占真皮之前,它也会释放出含有microRNA分子的微小囊泡。这会引发真皮为了接收和传输癌细胞而发生形态变化。因此我们清楚地意识到,通过阻挡这些囊泡,我们就能阻止黑色素癌。”

发现这一机制后,研究人员立即着手寻找能够干预和阻止这一早期过程的物质。他们发现了两种化学物质:一种能抑制囊泡从黑色素瘤转移到真皮;另一种即便在囊泡释放后也能阻止真皮发生形态变化。研究人员表示,这两种物质已成功通过实验,将成为有前景的候选药物。

他们还指出,真皮的变化以及囊泡自身,都能作为诊断黑色素瘤的有效指标。

勒维博士说:“我们的研究是治愈最具杀伤力的皮肤癌所迈出的坚实一步。希望我们的研究成果能够将黑色素瘤变成一种不具威胁性的、容易治愈的疾病。”